跟我跨出第一步,看看不一样的天空

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小编:2014年暑假,哈佛大学考古和地质学大讲堂,遗传系鼎鼎有名的George Church教授(合成生物学泰斗)在分享基因编辑技术的应用。 侏罗纪公园大家看过吗?Church教授问道,里面的恐龙是怎

2014年暑假,哈佛大学考古和地质学大讲堂,遗传系鼎鼎有名的George Church教授(合成生物学泰斗)在分享基因编辑技术的应用。

 

“侏罗纪公园大家看过吗?”Church教授问道,“里面的恐龙是怎样制造出来的呢?”

 

“是从一块包裹了吸了恐龙血的蚊子的琥珀里抽取出基因进行的克隆。”有人回答。

 

“没错。”Church教授微笑着点头,“要是我说,我们有能力把灭绝的远古生物制造出来,大家相信吗?”

 

听众们在摇头,我也将信将疑。

 

George Church

 

“在我的实验室,有一些学生正在尝试复活一类远古生物---猛犸象。”Church教授信心满满地讲着,而下面的听众面面相觑。

 

“复活远古生物需要这些物种的DNA,恐龙因为灭绝太久,我们很难再提取到它的DNA了,但是在俄罗斯冰冻苔原下方,有很多猛犸象尸体,这些年,生物学家已经成功为它们进行基因测序。我们可以通过基因编辑,将猛犸象部分基因克隆出来,然后拼接到现存大象物种体内。进化上,亚洲象和猛犸象很接近,如果我们将亚洲象和猛犸象的基因整合,那么我们便朝复活猛犸象的方向前进了一大步。”

 

Church教授讲的是最前沿的生物基因编辑技术,尽管听众大部分并没做过生物研究,但听其原理,似乎合情合理。我在攻读生物领域博士,头一次听到Church教授的讲座,仍被他脑洞大开的思路所震撼,不由得感叹---他是怎么想到这个主意的呢?

 

 

 

在哈佛读博的时候,我常会听到类似的新闻或科技进展,或是我们通过光控制大脑神经,进一步掌控动物记忆了;或是蚕丝里发现了稳定疫苗的活性成分(国内曾经爆发过疫苗存储缺乏冷链而变质的新闻)。在人文领域,学者们鉴定出了世界上最古老的人皮包裹的书籍(没错,真是人皮,该书现存于哈佛图书馆);也有艺术家将油画和电子芯片结合,使得经典画作在时空上动了起来。

 

这些事情似乎离我们生活很远,但又确乎发生在我们身边。就拿基因编辑来说吧,2013年,三家基因编辑公司在波士顿相继成立(Editas, Intellia, CRISPR Therapeutics),两年后,公司纷纷上市,目前估值均超过十亿美金。而公司做的,便是利用基因编辑技术改造病患组织或细胞,借以治疗多种疾病(譬如乙肝,癌症,遗传性失明等)。

 

类似的突破和进展在如今多如牛毛,让人不得不感叹,怎样才能跟上这个时代的步伐呢?

 

人皮做成的书的封面

现存于哈佛图书馆

 

很多人会好奇,在美国名校读书,会是怎样的体验,带给人的收获又是如何?

 

不同人对这个问题会有不同答案,于我而言,哈佛六年,教给我的是“如何学会往前跨出一步”。这一步,不仅是知识水平上的;更多的,在于视野和认知。

 

知识层面的东西,勤加学习可以补充。但认知和视野,却不一定容易改变。这也是为什么我听到如上进展而发现自己视野受局限时,会由衷佩服那些敢想和能想的人。

 

留学生经常会有一个感慨:老外的思维方式和我们很不同,他们常做些奇怪的事情,有时,你甚至觉得他们幼稚。

 

波士顿街上,我常看到将自行车改造得千奇百怪的人:有的自行车被加高了一层,人在上面足足有两三米高;有的自行车前后轮被拉平,人可以躺着踩踏板。

 

我现在进行博士后研究的麻省理工大学流传着这样一件轶事:有学生半夜偷偷把一辆警车搬到了学校最标志性的穹顶建筑上,以此证明学生“很有创意”(学校并没有惩罚学生,相反的,此事体现了学生的创新力而被记在了校史上)。

 

头一次听说这些事情,我的反应都是:“他们是怎么想到做这些事的呢?”

 

麻省理工大学穹顶上的警车

 

这个疑问让我思考到中美教育的区别,应试教育和创造性思维的优劣。从应试教育背景下成长起来的我, 有时跨不出那一步来想出类似的创意。而这些创意,恰恰又是在从事创造性工作时所需要的火花和灵感。

 

美国校园文化特别鼓励这种创造性思维的培养,它们甚至会营造让学生放开思路大干一场的文化。

 

举两个例子:哈佛有门《烹饪里的科学》的课程(网上有免费公开课),主要涉及工程学和物理化学。别出心裁的是,课程设计的时候,老师将基础知识与烹饪结合起来了。

 

课上,教授会邀请米其林三星厨师示范如何烹饪。菜从原初的食材,经过加热烹调,融汇不同调料,中间有无数微妙的化学和物理反应。老师会逐一讲解背后的物理化学反应,引导学生学习。课程最后,学生根据所学进行创意设计,譬如设计室外烤肉箱---即如何通过工程学手段,做出加热最有效率的烤箱。最成功的烤箱设计,还上了美国当地新闻,并被作为产品开发推广。

 

哈佛《烹饪里的科学》课程

 

另一门哈佛非常流行的课程是计算机学CS50,本科生将近一半都会选修此课,而且学生多半没有任何计算机语言基础。CS50上课方式同样是轻松愉快,更重要的,课程试图让每一个学生知道,计算机编程与我们的生活切身相关。据说,哈佛校车有一款定位APP,便是学生期末考试设计出来的。

 

这些课程尽量做到寓教于学,使得学生能体会到书本知识的切身应用。而知道了这些应用后,学生便可以发现生活中更多的未知应用场景,于是,那些脑洞大开的设计由此便展开了。风靡全球的社交网络,最初便是哈佛男生评论女生照片的平台,发展至如今,谁又能预料到呢?

 

我由是想到了自己上物理化学和计算机编程的场景,那满黑板的公式和知识点,到如今,似乎已经记不住多少。

 

大学时代的马克▪扎克伯格

 

 

打开开创性思维需要多元多方位的思考能力,这意味着我们需要多了解不同领域的知识。只有了解了,才能融会贯通,催生新的创意。

 

前几年我在国内几所高校演讲,交流的时候,发现很多学生不是特别乐意去尝试了解不同领域的知识:理科生一头扎在自己最感兴趣的学科,学文科的一提到数理化就头疼。

 

偏科在美国当然也有,但我总感觉,过早把兴趣爱好僵化了,开创性思维会很难培养起来。

 

现在的学科是越来越交叉了,知识体系也受益于跨界的交流与互补。拿金融来说吧,很多人觉得这是文科专业,但金融法则和模型其实有数学支撑。华尔街有很多数学、物理博士在工作,很多人对此就不一定了解。IT界,不少人注意到脸书创始人扎克伯格除了学过计算机外,还在哈佛修过心理学。从某种程度来讲,社交网络何尝又不属于心理学范畴呢?

 

我们的社会因为不同领域的交流碰撞,不停地产生着灿烂的火花。当我们对某个领域根本提不起任何兴趣的时候,是不是该考虑下,我们是否真的了解过这个领域?如果我们缺乏了这点好奇心和往前跨出一步的勇气,很难想象在往后能突破自我。

 

华尔街一角

 

 

很多知道我成长轨迹的人,总会好奇我是如何从乡村走到哈佛,再到麻省理工的。这一路有很多偶然,但又有不少自己一步步探索出来的心得。

 

影响我成长的心态有几条,一是要永远保持一颗好奇的心。乡下的成长经历让我对一切事物都充满了好奇,而这好奇心在我成长的不同阶段,帮助我克服了很多困难,也让我在一个新的环境里迅速成长。学得越多,才会知道自己懂得多么少。

 

其二,找到自己的热情所在,坚持不懈为此努力。每个人都会碰到困难,只有不断地尝试、测试自己极限的时候,我们才知道自己究竟是不是对一件事情真的热爱,有没有这方面的潜能。我曾在读博的时候写过一本关于自己经历的散文集《走出自己的天空》。理科生写散文本就吃力,写作那几年,我无数次想搁笔,但最后总会告诉咬咬牙坚持。回过头来看,这一路的艰辛,很是值得。我由是也相信,自我突破,需要的是一颗坚韧的心。

 

走出自己的天空

 

最后,便是跨出舒适区的勇气,也就是本文所讲的“学会往前跨出一步”。人总会在自己习惯的领域感到信心满满,但若囿于既有的认知,又怎能有更大的突破呢?

 

科技在不停进步,技术在不停变革,我们在学校所学的知识很快就会被淘汰,新的浪潮里,谁能处于不败之地?往前跨出一步,需要的是尝试了解未知的好奇心和勇气。当你敢于朝着未知的领域去思考,未来便有可能成为那个发现未知领域应用的先驱者。这些年,我逐渐变得敢想了,而我的工作和研究,也逐渐受益于这些开放性的思路。

 

从不敢想到敢想,这便是视野和认知的进步。

 

 

我想以一个故事结束这篇文章。

 

2017年3月,仍是George Church教授。

 

首段存储在细菌DNA里的影像

 

一篇突破性的科研论文发表在顶级期刊《科学》上,Church实验室成功将人类历史上第一步动画---赛马影像,存储进了细菌基因。在此之前,影像多存储于磁盘或硬盘。当信息的存储媒介发生变革,未来会有无数想象不到的新发明随之而来。

 

在这批新的浪潮中,你会是敢于跨出第一步,奋力去想的那个人吗?

 

 

关于作者:

 

 

何江,哈佛大学生物系博士毕业生。2016年哈佛大学毕业典礼上作为优秀毕业生代表发言,这是哈佛大学给予毕业生的最高荣誉,何江成为第一位享此殊荣的中国学生。

 

2017年入选福布斯医疗健康领域30 under 30(30岁以下30位俊杰榜单)的名单。2017年8月,何江的新书《走出自己的天空》出版。

 

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